Old Tasteo (ROH vs. COG)

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Mario Sofroniou and Jorge Navarro Colorado about to sing under Gianluca Marcianò. The Chelsea Opera Group at the Queen Elizabeth Hall this evening.

It’s quite clear that most well-known operas’ stories have a taste for moral, impossible and beyond life flawless love, Manichaean characters and war that blows me out of my mind. All that feels so old, that I hardly can connect with those stories. I wonder who can today… But with the occasion of one new (for me) romantic opera, today Alzira by Verdi and Cammarano, I enjoyed so much that I started to wonder… Did I enjoy this more than the last Royal Opera House production I see? And the question has completely sense because Alzira was performed by the amateur company Chelsea Opera Group (which has been active for more than 60 years now)… So let the fight begin!!

OPERA CONCEPT

Both Alzira and La donna del lago are romantic operas, and as I said they share the taste for old stories, moral happy endings and the praise to the king/governor… and none of them makes me daydream, so this is a DRAW.

MUSIC

I’m afraid that I wouldn’t be able to choose here either, Verdi and Rossini are both masters, both taking the tradition they receive to somewhere new… I must admit that I’m not a big fan of either, and these are minor works for both. La donna had fabulous arias, whereas Alzira’s finales lift the spirits… again a DRAW here.

STORY

OK, so La donna del lago loves one man she can’t be with and despises a king and the general her father wants to marry her to, only being able to marry her lover for the king’s pity for her (!) and Alzira agrees to marry the one who wanted to kill his beloved Zamoro, just to save him, and Zamoro pays the the forgiver governor back killing him (and while he dies, he wishes them forever love and forgives again; hell’s fear is powerful indeed!). I connect much more with the latter. Point for COG.

PRODUCTION

Alzira was presented in concert, with a choir wearing black on green, one singer in a yellow vest and red shoes and the rest in tuxedo – night dress. Only two of the singers played a little their roles, but all that was just perfect! Balanced and appropriate. La donna del lago had a very expensive production where supposedly Rossini and Walter Scott where looking at museum pieces to understand history. And then there were the stairs creating a space. Oh, yes, and the barbarian vision of the Scottish with unnecesary gender violence and bad taste scenes. Here, clearly, less is more. Point for COG.

SINGERS

OK, there’s no discussion here. Although the singers in Alzira have sung beautifully, and I have enjoyed very much their performance (special mention to Holland, who learnt his leading role in one week). Although that, La donna was Joyce di Donato, the King Juan Diego Flórez, Malcom Daniella Barcellona (three of the best belcanto singers these days) and Rodrigo was unexpectedly Michael Spyres, who did a great job too… This is a double point for ROH.

CONDUCTOR

I can’t disagree more the reviews praising Mariotti’s conducting in La donna. His tempi were absurdly slow, his suffocation of Daniella Barcellona in Mura felice, a crime, his indifference for the score he was performing, absolute. I can only say that he was better in the second half, but he didn’t play any music! I have enjoyed much more the efforts of Gianluca Marcianò to get the best of his orchestra. He was uneven, but great in many moments, and his jumping and dancing to the music was really amusing. He gets the point for COG!

ORCHESTRA

Would it be possible that a stable orchestra didn’t get better sound than a non professional one? Obviously not. The ROH orchestra musicians are amazing, their solos a pleasure, they tried to make music despite who conducted them. I must emphasize though, that although the COG orchestra has a lower level, possibly it has the same or a bigger enthusiasm. Maybe their results aren’t as good, but they try hard, they do their best, and we thank them a lot for it! Point for the ROH.

CHORUS

This was the feeblest point of COG. The choir is an old one, and not too numerous. The male forces were hardly audible at the war fragments, women held their part more decently. I wouldn’t say though that the ROH chorus screwed up my mind, but I guess I don’t share the director’s philosophy of dividing the voices that much (at many points, the choir was just ridiculously small). It’s a very professional choir though and they sung their parts great, so it’s a point for ROH.

COMFORT

Although I was invited to both performances, I saw the 3 hour long Donna standing and couldn’t see the overtitles very well; my seat at the Queen Elizabeth Hall was quite close to the scene and the visibility and acoustic was perfect. Point for COG.

GENERAL IMPRESSION

So far I’m in a draw yet. I enjoyed both operas, though maybe the quid for the general impression is the EXPECTATION. I went to the ROH expecting a great show with the great singers and all the money they spent and I just enjoyed it. I expected a low level in COG’s performance and I was gladly surprised with their performance. So the bottom line is: it’s not that one was better than the other, it’s you who set the standard so high that you can’t enjoy less than you expected. So let’s drop the standards and enjoy what we get!

Yeah, alright, but can it be with a more contemporary feeling next time? I hope someone programs Lulu in London soon!

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Mario Sofroniou y Jorge Navarro Colorado preparados para cantar bajo la dirección de Gianluca Marcianò. El Chelsea Opera Group en el Queen Elizabeth Hall esta tarde.

Es de sobra sabido que la mayoría de las historias de la ópera de repertorio gustan de moralinas, amores imposibles, inmaculados y que transcienden la muerte, personajes maniqueos y guerras; y todo eso me supera. Es todo tan anticuado que apenas puedo sentirme vinculado a esas historias, y hasta me pregunto quién podrá… Pero ante la oportunidad de ver una nueva (para mí) ópera romántica hoy, Alzira de Verdi y Cammarano, la disfruté tanto que me tuve que cuestionar… ¿La he disfrutado más que el último montaje que he visto en la Royal Opera House? Y la pregunta tiene mucha miga, porque la Alzira la interpretaba la compañía amateur llamada Chelsea Opera Group (con una tradición de 60 años)… ¡¡Que empiece la pelea!!

CONCEPTO DE LA ÓPERA

Tanto Alzira como La donna del lago son óperas románticas, y ya he dicho que el concepto de finales felices con moralina y ensalzamiento de los monarcas/gobernantes no van mucho conmigo así que esto es un EMPATE.

MÚSICA

Me temo que aquí no soy capaz de elegir tampoco: Verdi y Rossini son los dos maestros que supieron entroncar con la tradición recibida para llevarla a cotas nuevas… Tengo que admitir que no soy un gran fan de ninguno de ellos, y ambas óperas son obras menores de estos genios musicales. La donna tiene arias maravillosas, mientras que los finales de Alzira hacen vibrar… de nuevo un EMPATE aquí.

HISTORIA

OK La donna del lago ama a un hombre con el que no puede estar, y rechaza tanto al rey como al general con el que su padre quiere casarla; y es sólo por la piedad del rey hacia ella (!) que finalmente consigue casarse con su amado; Alzira acepta casarse con quien quiere matar a su amado Zamoro sólo por salvarlo, y Zamoro agradece al magnánimo gobernador su perdón… matándolo!! (y mientras muere, les desea amor eterno y les perdona de nuevo: el miedo a la condena eterna es poderosísimo). Me llega muchísimo más la segunda. Punto para el COG.

PRODUCCIÓN

Alzira se presentaba en concierto, con el coro en negros y verdes, un cantante con un chaleco amarillo y zapatos rojos y el resto en chaqué o traje de noche. Sólo dos de los cantantes actuaron un poco sus papeles… pero todo me pareció perfecto. Equilibrado y hasta apropiado. La donna del lago tenía una costosa producción donde supuestamente Rossini y Walter Scott contemplaban piezas de museo para entender la Historia. Y luego había unas escaleras creando espacios. Ah, sí, y una visión bárbara de los escoceses con violencia de género y escenas de mal gusto incluidas. Aquí, claramente, menos fue más. Otro punto para el COG.

CANTANTES

OK, aquí no hay discusión que valga. Aunque los cantantes en Alzira lo hicieron muy bien y disfruté mucho su actuación (mención especial a Holland, que se aprendió el papel protagonista en una semana), a pesar de eso, La Donna era Joyce di Donato, el Rey Juan Diego Flórez, Malcom Daniella Barcellona (tres de los mejores belcantistas que se pueden disfrutar hoy) y Rodrigo fue a última hora un valiente Michael Spyres que hizo un gran trabajo también. Esto es un doble punto para la ROH.

DIRECTOR

No puedo estar más en desacuerdo con las críticas que alaban la dirección de Mariotti en La donna. Sus tempi eran absurdamente lentos; su modo de ahogar a Daniella Barcellona en Mura felice, un crimen; su indiferencia por la partitura que estaba ejecutando, absoluta. Sólo puedo decir que en la segunda parte lo hizo un poco mejor, pero yo no le sentí tocar música. Me gustaron mucho más los esfuerzos de Gianluca Marcianò para sacar lo mejor de su orquesta. Quizá se sentía irregular a ratos, pero no paró de proporcionarnos grandes momentos, y sus saltos y danzas acompañando a la música nos mantuvieron entretenidos también. Él le da el punto al COG.

ORQUESTA

¿Sería posible que una orquesta estable y profesional no sonara mejor que una amateur? Obviamente no. Los maestros de la orquesta de la ROH son increíbles, sus solos una delicia, se esforzaron por hacer música a pesar del director. Aún así debo hacer hincapié en que, a pesar del menor nivel de la orquesta del COG, posiblemente sus músicos mostraron similar o mayor entusiasmo. Quizá sus resultados no fuesen tan buenos, pero lo hicieron lo mejor que pudieron, sin duda, y les agradecemos semejante esfuerzo. Otro punto para la ROH.

CORO

Este fue sin duda el punto más débil del COG. El suyo es un coro viejo y escaso. Las secciones masculinas apenas eran audibles en los fragmentos de guerra, las mujeres mantuvieron el tipo un poco más. Sin embargo, tampoco puedo decir que el coro de la ROH me volviese loco, pero imagino que parte del problema es que no comparto la filosofía de los directores de dividir tanto las voces (en muchos pasajes el coro era absurdamente escaso). Con todo, es un coro muy profesional y sus intervenciones fueron muy buenas, por lo que es punto para la ROH.

COMFORT

Aunque iba invitado a ambas funciones, vi las 3 horas de Donna de pie y sin apenas poder ver los sobretítulos. Mi butaca en el Queen Elizabeth Hall por contra estaba cerca del escenario y con visibilidad y acústica perfecta. Punto para el COG.

GENERAL IMPRESSION

Hasta aquí todo ha resultado en empate. Disfruté ambas óperas, pero quizá el quid para la impresión general que me llevé fuese mi EXPECTATIVA. Fui a la ROH esperando ver un gran espectáculo con grandes cantantes y todo el dinero que se gastan y bueno, simplemente lo disfruté. Esperaba un nivel muy bajo en la representación del COG y me sorprendí muy gratamente con su actuación. Así que la moraleja aquí es: no es que uno sea mejor que el otro, eres tú mismo el que pone el listón tan alto que no puedes disfrutar a menos que cumpla con tus expectativas. Visto lo visto, habrá que tirar los listones y simplemente disfrutar lo que se nos ofrezca.

Aha, vale, pero ¿puede ser con algo que sintamos más contemporáneo la próxima vez? ¡Espero que alguien programe Lulú pronto en Londres!

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